Take Four Musicians (part 1)

This is the first of two articles; sketches of musicians that took part in Take Five Switzerland & South Africa.

Manuel Troller
“How do we make a classic guitar-bass-drum trio sound like something else?”

I’m re-naming Schnellertollermeier as Nitric Acid (hydrogen, nitrogen, oxygen). They are not a trio, but a chemical reaction. Seeing them perform at a Lume event in London I felt the room may combust into flames during the title track of their album, X. The sustained tension of Manuel Troller’s Telecaster plucks, Meier’s afro-beat-punk drums and Schnellmann’s distorted, demanding bass, pin you into a tight corner, forever, it seems. A sudden breakdown into nothingness releases the hold before industrial drones and a poetic, distant guitar change the mood. It’s psychotic and clever – throwing Mr Hyde at you first and, much later, the sane Dr Jeckyll.


Schnellertollermeier play London’s Lume night

Guitarist Troller admitted, “That was a huge job. How do we make a classic guitar-bass-drum trio sound like something else? Like one compact organism; with different elements, different functions, but all going for the same thing.” When it comes together, the sound is seismic; the gig was a whirl of grunge, classical, jazz, blues, rap and rave. Troller is cat-like, darting around the ‘dry and heavy’ bass, at other times he is obsessive, a strumming nutter. I’m as thrilled as they are that X was in the Wall Street Journal’s best music of 2015 (alongside artists like Björk). It’s rare to have such an album picked up by the mainstream.

“I’m really happy at the moment,” says Troller who has good things ahead. He’s an associated artist at Lucerne’s Südpol with the trio playing unfinished music to audiences to give insight into the composing process, then he’ll be in Chicago for an autumn residency and US tour. He’s developing solo material and performing with author Michael Fehr. I first saw him play with Nik Bärtsch’s Rhythm Clan at the EFG London Jazz Festival and solos from him and Sha were highlights.

“I’m more interested in people like Marc Ribot”

“Some of the elder generation in Switzerland used to tell me, ‘Man you have to decide what you really want to do.’ For me it’s not the right way. I’m more interested in people like Marc Ribot who are working in different fields but have their own language, their own personality that they bring to all sorts of music.” Manuel has also played with Sophie Hunger and senses such artists are helping to sketch a profile of Swiss musicians for countries like the UK. “I also feel there is a self-confidence growing which is necessary.”

Julie Campiche
“There is something in me that needs to learn to accept the compliment”

Photo: Laurent ML

Confidence was a theme in my conversation with Julie Campiche. “I’m happy and confident,” she tells me, “and I wasn’t like that two months ago, I was much more afraid.” Julie is part of the quartet, Orioxy, who are dis-banding and she describes the build-up to this split as ‘a crisis’. It’s clearly a difficult time for any band and although she began a trio project she felt too unsettled to make it work. The Take Five programme – and interactions with other professionals helped, but Julie realised she faced a common Swiss issue – being comfortable with her worth.

After gigs she often had people praise her playing, but made excuses – they don’t know the harp, they were just impressed by the instrument, not my playing. “There is something in me that needs to learn to accept the compliment…I have built some tricks to seem like I’m accepting it, but with all the crisis stuff, I was confronted by that…I laughed at myself because I realised I had escaped as long as I could and now I had to face it. Good luck Julie!” She feels the revered Malcolm Braff whom she plays with in Jibcae has found a good balance, “…knowing you’re good, accepting it, being comfortable with that and knowing it’s not about you, it’s what you are able to do, what you enjoy doing…the priority is so clear with him – it’s music.”

“I love to go into the world of the music atmosphere for someone else”

Julie isn’t scared of the business side of music and is organised, but wants to stay active whilst stepping away from planning too much, just, “play with people, find the people to work with on my project,” and explore being a side woman. “I love to go into the world of the music atmosphere for someone else. What can I bring into that? What can I serve in his or her music?” It’s an exciting time being in a place of ‘not-knowing’, having space to truly explore and Julie deserves to relax and enjoy the freedom that can bring.

Christoph Irniger
“My way of thinking about jazz is based in the American way”

I find saxophonist Christoph Irniger a little impenetrable, guarded, but he comes alive when working through an explanation of his music. He excitedly refers to Theolonius Monk: “When he’s soloing you always hear the song – and that’s what I’m for, that’s my approach to music, in that kind of tradition.” That’s clear when you listen to recordings of his projects: his trio, the quintet Pilgrim, quartet Counterpoint or the more electronic project, Cowboys From Hell, there is a sense of respect and nostalgia for be-bop. “My way of thinking about jazz is based in the American way and it’s connected with melody. I always try to play melody even if I’m playing avant-garde music.”

Over the years, Christoph has forged a relationship with New York (his ‘musical home’ alongside Zurich) and cherishes the chance to be part of the scene there where the propulsion to simply ‘play’ supersedes thinking or planning. Bonds with the New York based drummers, Ziv Ravitz and Nasheet Waits mean a lot to him and his stays ‘over the pond’ give an alternative lifestyle and viewpoint for composing.

“… the way to work on music is to play gigs”
Pilgrim_Erwin Van Rillaer

Pilgrim photo: Erwin Van Rillaer

Pilgrim’s new album, Big Wheel [Live] is out in the autumn (Christoph’s third release on Intakt Records) and they’ve been picked to showcase at jazzahead! the renowned trade fair in Bremen. But he’d like more gigs and larger venues. “The main thing is to play music…to go further, to search for new ways…it’s like a scientist, and the way to work on music is to play gigs, the live situation.” And the bigger the audience the more you get reflected back, “It’s like a mirror, it’s the best way to develop your music.” I’m sure more gigs will follow but as Christoph knows, “There are no shortcuts.”

Nils Fischer
“I also like playing different styles, it gives me a lot of energy”

Although Wayne Shorter is still the most important influence for saxophonist Nils Fischer, he is coming at music from a spectrum of points. “I often have periods where I listen to one or two albums all the time, it’s not something I do consciously but I love it. I’m listening to Warpaint, an incredibly good female band from the States. I love the album of Kendrick Lamar. I like listening to different things and I also like playing different styles, it gives me a lot of energy.” His main project, quartet The Great Harry Hillman, describe their music as ‘jazz of today’ and I find it spacious and engaging. Last year they won the ZKB jazz prize at Moods in Zurich and played at London’s Match&Fuse festival.


Nils Fischer

Starting drums at six Nils moved to sax aged eight, after seeing one in the gospel choir his mother sings with. His dad is an organist and his sister is going into musical theatre, but he questioned playing professionally. “It was a hard decision…it came naturally, I wasn’t forced to do it, but when I decided to do it, I really said yes to it.” A chance encounter at a workshop led him to leave his native Germany to study in Lucerne where he met his band. “It’s almost too romantic to say it, but we really had our first lesson together and from then on that was it.” When GHH played London their musical chemistry and friendship was clear, “We have a lot of fun always when we are together,” and I witnessed that…

“Our sound is pretty detailed”

The other side of Nils is he is pro-active and organised, dealing with the bands’ bookings. “I like talking to people, making relations, that’s fun,” he says. That’s the sort of band member you want to hold on to. He is planning GHH’s tour with the Austrian trio, Edi Nulz and something new in November – a heavily produced EP with layers of tracks. “Our sound is pretty detailed…it’s a step further to really make it structured on the record so it’s different from the live thing…we will clearly separate it – give something different on the EP from the live feel of an album.” I’m very keen to hear what they come up with.

Michel Wintsch donne vie au piano

31704_3Pff….voilà près de vingt ans que je n’étais pas venue au Festival de Jazz de Willisau. Et pourtant rien ou presque ne semble avoir changé. Il faut dire que j’en gardai un souvenir vivace, vaguement traumatique : une orgie de jazz orchestrée de 14 :00 à minuit dans une grange au milieu d’un petit village de la campagne lucernoise augmenté d’ un camping rempli de mordus de jazz, un stand de disques achalandé par le label suisse de référence Plainsiphare et une cantine où n’étaient consommables que des « Wurst mit Pomme Frites »!

Bref, au bout deux jours de ce régime musical et gastronomique, j’avais fait une overdose et ne souhaitait qu’une chose : regagner mes pénates lausannoises, me plonger dans un monde de silence et manger des légumes.

Une des Mecques du jazz contemporain

Blague à part, le festival de jazz de Willisau existe depuis 42 ans. Il est considéré comme l’une des Mecques du jazz contemporain. Il a accueilli  et “découvert” certains des plus grands noms du genre. Plus de 50 disques  “live à Willisau” ont été publiés. Mieux, le festival ne s’est jamais dénaturé: il est toujours resté fidèle à ses fondamentaux. Keith Jarrett l’a d’ailleurs consacré de cette citation fracassante: “one of the best places for music in the world“!

Vingt ans plus tard donc, le village, la grange et le camping sont toujours là, mais la cantine s’est nettement améliorée et, signe du temps qui passe, Plainisphare, n’est plus de la partie. Reste la musique et un public toujours aussi mordu et attentif.

Une vision grand angle de la musique

Samedi soir, lors du concert de clôture, Schnellertollermeier me rappelle avec brio que jazz peut se conjuguer avec noise, heavy metal et rock’n’roll (voir l’article en allemand que lui a consacré Benedikt Sartorius sur ce blog). Mais je suis venue pour voir Michel Wintsch, dont le dernier disque solo m’a éblouie. On connaît les disques de piano solo préparé, les disques de multi-piano solo (piano acoustique, synthétiseurs, orgue hammond ou autres) amplifiés d’effets électroniques. Il y a cinq ans le pianiste genevois nous avait d’ailleurs gratifié d’un enregistrement de cette veine intitulé « Metapiano ».

Un instrument savamment amplifié

pnomicAujourd’hui, Michel Wintsch va plus loin et cherche à donner vie à son piano sans lui ajouter d’effets. Grâce à une impressionnante batterie de micros savamment installés par Benoît Piccand, son instrument est amplifié subtilement. Michel Wintsch peut ainsi non seulement jouer des notes, mais, aussi des clicks que font les touches effleurées mais non jouées, de la frappe de ses mains sur les différentes parties du piano à sa portée (dessus-dessous..) et même du son de l’air que déplace ses mains.

Ses mains qui cavalcadent ou effleurent les touches, aspirant ici le son qui reste en suspens, évoquant là le frottement des ailes d’un oiseau. Michel Wintsch orchestre ainsi une fantasmagorie musicale dans laquelle le spectateur peut sans peine imaginer des petits animaux détalant dans tous les sens, des grands mouvements pachydermiques, le vent qui souffle, sentir la jubilation ou l’effroi…. Le concert est constitué de trois longs morceaux de 20 minutes en forme de plongée introspective lumineuse. Le public est en osmose.

Rencontré le matin du concert dans un tea-room où il prend son petit-déjeuner, Michel Wintsch s’est plié au jeu des 5 questions.

Comment improvise-t-on en solo ?

Michel Wintsch Je procède de façon semi-improvisée, semi-écrite. J’ai des bouts de thèmes, des harmonies, une gestuelle et je construis les agencements entre ces différents éléments. J’aime bien comparé cette façon de procéder à celle d’un conteur qui a ses personnages, son fil rouge, et qui construit une histoire à partir de ces éléments.

En quoi l’improvisation en solo est-elle différente de l’improvisation en groupe que vous pratiquez aussi ?

Michel Wintsch Les deux choses n’ont pas grand chose à voir ensemble. En solo, on est vraiment seul, un demiurge en quelque sorte. En groupe, ça respire. Chacun est impliqué dans le processus d’improvisation et je peux attendre que l’énergie me revienne. On est plus dans le registre de la conversation.

Pourquoi est-ce que cet album s’intitule « Roof Fool » ?

Michel Wintsch Ah les titres, c’est toujours difficile! Dans mon cas, ils viennent s’ajouter à la fin quand la musique est faite. Je trouvais que celui-ci sonnait bien. J’aime bien l’idée du « fou du toit ». Certaines personnes pensent que je suis fou. C’est clair que ma musique est un peu hors-norme. J’aime bien monter sur les toits ; je suis un montagnard…

Quant aux titres des morceaux, ils sont parfois étranges, comme « Pytihob Clochery ». Votre intention était de créer de nouveaux mots ?

Michel Wintsch Pas du tout. Ce sont des titres de travail. Par exemple Pytihob Clochery est un morceau où j’ai utilisé des petits objets sonores. Au cours de sa composition j’ai pensé au clocher au-dessus de ma maison. J’ai donc utilisé ça phonétiquement. Le titre « Si c’est assez, cessez » m’a été inspiré suite à la lecture d’un article sur la pollution

Vos sources d’inspiration  ?

Michel Wintsch La vie. Je me sens inspiré par la verticalité, par le vide, par le vent, par la chaleur, par l’effort, par le mouvement, par les oiseaux. Une sorte de chorégraphie animalière. L’inspiration est faite de tout ce que l’on est. J’adore me balader en montagne, observer la course d’un chamois par exemple. On peut comparer ça au travail de l’abeille qui butine toutes les fleurs qu’elle trouve. Je peux être inspiré par Ligeti comme par Prince comme par le Mont Jalllouvre….

hel Wintsch „Roof Fool“, HatHut Records

Manuel Troller @ bee-flat, Bern, 18/03/2015


Wenn das Jahr so weitergeht, dann wird 2015 das Jahr von Manuel Troller. Denn der Luzerner Gitarrist hat eben mit seinem Powertrio Schnellertollermeier das monströse Album «X» veröffentlicht, das toll die Barrikaden zwischen Rock und Jazz niederreisst (und zurecht mit Superlativen bedacht wird).

Seit kurzem spielt Troller auch Solokonzerte. So teilte er Anfangs März in Luzern die Bühne mit dem ehemaligen Sonic-Youth-Gitarristen Lee Ranaldo, und nun, in der Berner Turnhalle, eröffnete er den Abend der bee-flat-Konzertreihe «Stage For Two», an dem nach Troller mit Marc Ribot ein anderer grenzüberschreitender Gitarrist zu erleben war.

Zu Beginn seines gut vierzigminütigen Soloauftritts strich Manuel Troller mit einem Geigenbogen über die Saiten seiner elektrischen Gitarre, der in einem rasenden Arpeggio-Teil mündete, ehe Troller entschleunigte und leisere Töne in den Raum schickte. Das Leise, es führte über in eine Noise-Passage, in der er mit seinen Pedalen und Loop-Geräten einen zerhackten Störfunk-Beat arrangierte – einer, der an Werke von Laptop-Manipulationskünstler erinnerte. Trollers Neugier nach neuen Klängen, in der die Gitarre das «gitarristische» verliert, war in allen diesen verschiedenen Aggregatszuständen seines Spiels zu spüren und hören. Sein Set beschloss Troller mit einem akustischen Stück, das die Americana von Saitenkünstlern wie John Fahey zitierte.

Der Abend blieb in der Folge akustisch, denn Marc Ribot entschied sich für sein Set für die unverstärkte Gitarre. Ganz zum Schluss des Abends holte Ribot seinen 28-jährigen Kollegen für ein spontanes Duo auf die Bühne – ein würdiger Abschluss eines überaus tollen Abends.

Solokonzert: 11.6., B-Sides Festival, Kriens

Konzerte mit Schnellertollermeier: Zürich, Walcheturm, 10.4. Schaffhausen, Jazzfestival, 9.5. Luzern, Südpol, 13.5. St. Imier, Toxoplasmose Festival, 6.6. Kriens, B-Sides Festival, 13.6. Danach Tournee in England.

Schnellertollermeier: «X» (Cuniform Records)


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