The Schaffhausen Jazz Festival 2014

As I walked into the ex-yarn factory, Kulturzentrum Kammgarn, it was clear the organisers put passion and care into their festival. The place was warm and intimate with candlelit tables and there was a relaxed, convivial vibe. Over four evenings the audience was treated to a variety of Swiss improvised music and there was a day of professional talks.

Without doubt, this is an ambitious festival

I missed the compelling Elina Duni Quartet who opened the event, but was there to experience BASH. I’m getting to know Lukas Roos through his outfit, pommelHORSE, but here the clarinetist/saxophonist played with guitarist, Florian Möbes, Domi Chansorn on drums and Samuel Gfeller on graphic novel, literally. A massive screen behind the band showed the story of a prisoner drawn into increasingly twisted events that lead to his end. The style of Gfeller’s drawings, Robert Crumb in feeling, are so powerful that at times, I tuned out their sensitive and minimal music. On speaking to Roos he explained that cutting the set to 40 minutes affected the balance – a point echoed by Andreas Schaerer and Rusconi on appearing at this festival.
Arte Quartett

Schaerer’s vocal noises ran amok

Andreas Schaerer was performing Perpetual Delirium, his composition for the saxophonists, the Arte Quartett with Wolfgang Zwiauer on electric bass. It had the quartet interlacing with a naturalness that was almost child-like in it’s fun and freedom. There were fascinating textures as soprano sax took over from alto, or tenor had a furious and thrilling exchange with the baritone, whilst Schaerer’s vocal noises ran amok adding sparkle, or hiding within their vibrant sound.

For pianist Gabriel Zufferey the time limit was perfect. His music was fluid with notes as sweet as fluttering butterflies yet underpinned by such knowledge and skill that he came across as an eccentric wizard. I liked the echoes of classical music and he incorporated an Eric Satie piece – it might sound tacky, but in his hands it lifted the hearts of the audience who then demanded two encores.

Is Rusconi’s music, jazz, or not?!

I was recently critical of Rusconi‘s gig at the Cully Jazz festival, but at Schaffhausen they were more confident in their ideas and I totally got into the groove of Hits of Sunshine and am warming to the strangeness of Change Part 1. However, on talking to some of the European promotors invited to the festival, questions emerged – is Rusconi’s music, jazz, or not? Is it gimmicky or authentic? I felt some answers were suggested by Gerry Godley of 12 Points who tackled the issue of the future(s) of jazz in his presentation with cartoons from Patrick Sanders, at the festival. But I’ll go into that more in my next Swiss Vibes’ blog, ‘How is Jazz?’

In the meantime I’ll leave you with the Bill Evans‘ quote that Godley used, “Jazz is not a what, it is a how. If it were a what, it would be static, never growing. The how is that the music comes from the moment, it is spontaneous, it exists at the time it is created.” If the Schaffhausen Jazz Festival has its sights set on being a relevant platform for jazz then it needs to continue putting on bands that question our perception of this rich and challenging music, as well as, those that celebrate it.

Cartoon by Patrick Sanders

Rusconi at Cully Jazz Festival

ImageI was reminded of the story of the Sorcerer’s Apprentice watching this trio perform. Keen to make magic and mischief, Rusconi sometimes found themselves unable to control the proceedings. This was the first gig of the tour and I think their playfulness will win over audiences, they just needed more child-like energy, a sort of innocent conviction, to pull it off at Cully. However, the band were most captivating when they painted afresh their best compositions from the new album, History Sugar Dream.

‘Psychedelia for Laika’
Ankor was a trademark piece, with Stefan Rusconi’s mournful yet sweet piano, rich with echo and thought, sensitively interlaced with Fabian Gisler’s handsome bass notes. The sparse, crispy drum beats of Claudio Strüby balanced the sound perfectly. Sojus Dream used a repetitive theme as its foundation before a synth keyboard sneaked in, providing Herbie Hancock-like funky accents. The track grew in stature as it built a platform for Fabian’s electric guitar to glide through, providing, as they tell us, ‘psychedelia for Laika,’ the dog who was sent out to orbit the earth in 1957 (and died within hours of lift off). I didn’t feel Fabian pierced deeply enough, so it was down to Stefan’s collapse into a warped and weird circus-style piano to trip the track out.

Bowie’s Life on Mars? started up
So, to the ‘high jinks’ – such as swapping instruments amongst themselves, as in Change (Part One), with Claudio on piano, Fabian on drums and Stefan on guitar, and stopping everything for Fabian to put a record on the Technics deck set up onstage. Bowie’s Life on Mars? started up, complete with vinyl crackles to re-enforce the theme of History Sugar Dream – childhood memories, “A time when dreams and hopes, fantasy and illusion, were reality,” as they write in their press release.

This trio is capable of subtle and complex emotions
I like the way Rusconi seem to feel their way through unknown landscapes in their music, playing with fantasy. At one point I thought of dark, rainy scenes in the film Blade Runner with its sense of nostalgia, loss and romance. This trio is capable of subtle and complex emotions. I’d like to have been taken more deeply into these worlds, that’s where the real playfulness lives.

 

Trois questions à Tobias Preisig

Tobias Preisig band @Corinne Kramer

Tobias Preisig band @Corinne Kramer

En 2012, le CD “In transit” de Tobias Preisig figure parmi les meilleures ventes de disques jazz au Japon. Le violoniste suisse est sur le point de repartir avec son band pour une tournée de six concerts sur l’île nippone. Interview exprès.

Alors que ta carrière décolle à l’étranger, pourquoi être resté à Zürich et ne pas avoir déménagé, à Berlin ou Paris  ?
Tobias Preisig  Etonnamment, c’est plus pratique pour moi de rester par ici. Mon groupe est éparpillé un peu partout en Suisse, entre Bâle, Bern et Lausanne, et je peux les retrouver en un clin d’oeil. Pareil pour voyager à l’étranger : Zürich a une position tellement centrale en Europe que l’on peut se rendre partout sans problème. Enfin, c’est bête à dire, j’ai la chance d’avoir mon bureau et mon espace de répétition dans un club d’ici, l’Exil, et cela me permet de me concentrer sur mon travail. En plus, je peux profiter des conseils d’un ancien d’ici, Nik Bärtsch, et évoluer dans un environnement où les musiciens prennent des risques, et c’est la seule chose que je recherche.

Comme le pianiste Stefan Rusconi, par exemple, avec qui tu partages une approche originale de vos instruments respectifs?
Tobias Preisig Et oui, non seulement je m’essaie au jazz au violon, ce qui est très rare (à part Stéphane Grappelli, j’aurais du mal à citer d’autres violonistes de jazz!), mais en plus j’essaie d’exploiter mon instrument au-delà des canons du genre, sinon je m’ennuie. Il y a tellement de gens qui savent jouer du violon parfaitement, cela ne sert à rien de d’être un nouveau disciple appliqué. A vrai dire, j’ai eu de la chance de pouvoir rencontrer un professeur au conservatoire et à l’école de jazz suffisamment ouvert pour me dire :  « ce n’est pas grave si tu joues la tête en bas, du moment que tu joues bien… » Ca m’est resté… et effectivement ca me fait un grand point commun avec Stefan Rusconi. Lui, c’est comme c’est comme un frère pour moi, nous formons une petite communauté à nous deux. On a énormément joué ensemble pour d’autres musiciens et maintenant, nous avons un drôle de duo, à l’orgue et au violon, qui nous ouvre un espace pour explorer de nouveaux sons.

Justement, comment peut se dérouler le processus créatif qui amène à dénicher ces nouveaux sons ?
Tobias Preisig Comme pour tout le monde : avec beaucoup de travail, et un peu de chance. Prenons l’exemple de « Transforming », l’un des morceaux les plus connus de « In Transit ». Au départ, j’ai eu huit mesures en tête, dans la rue, et je me suis empressé de les noter sur le carnet où je note toutes mes idées. Plus tard, en répétant, je me replonge dans mon carnet et je me rend compte que ces mesures pourraient bien s’accorder avec d’autres, que j’avais notées plusieurs pages plus tôt. En les réarrangeant, j’avais la base de mon morceau… mais ce n’est pas tout ! Un peu plus tard, je me suis mis en tête d’apprendre à jouer du theremin, alors je me rend sur youtube pour trouver un tutoriel… et je tombe sur la vidéo d’un type qui joue le thème principal de « Transforming »  – sans le savoir, j’avais repris un morceau de Gabriel Fauré ! C’était moins une : la pochette de l’album partait le lendemain à l’impression, j’ai appelé le label en catastrophe pour qu’ils  « créditent » Fauré sur le livret …

il paraît que « In Transit » est rentré dans les tops albums au Japon…
Tobias Preisig Oui, c’est incroyable, n’est-ce-pas ? Il y a deux ans, le bureau export nous a permis de faire une petite tournée à Tokyo et Kyoto; une excellente expérience. Non seulement les ingénieurs du son ont été formidables, mais notre mélange de rock, de jazz et de musique expérimentale a paru complètement avant-gardiste aux oreilles du public japonais… et ils en redemandaient ! En exagérant à peine, les filles étaient en pleurs à la fin des concerts. Du coup, nous avons prévu d’y retourner cet automne pour flatter nos nouveaux fans hystériques (il rit ).

En concert au Japon: Shikori Fukuoka, sa 12 octobre 2013. Hiroshima, Speak Low, di 13. Osaka, Mister Kelly’s, lu 14. Kyoto, Live Spot Rag, me 16. Tokyo, Spiral Lay, je 17. Kyoto, Left Alone, ve 18.

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